Traveling the world, learning languages, and immersing myself in new cultures.

Wednesday, February 14, 2018

10 and a Half Things I Miss About Living in Pamplona, Spain

It has been six months since I left Spain and reflecting on the good times, I've come up with a list of things that I most miss about my life in Pamplona. Though I was sad to leave, I'm glad I had the opportunity to live there.

Ya ha sido seis meses desde que me fui de España y estaba reflexionando sobre los buenos recuerdos y he hecho una list de las cosas que más les echo de menos de mi vida en Pamplona. Aunque estuve triste irme, estoy feliz que tenía la oportunidad para vivir allí.

Lots of people standing in the rain watching almadias go down the river
Ainhoa and I watching the almadías go down the river


People can make any place, good or bad, seem amazing. And when you finally surround yourself with people who make you happy, well... they'll make you happy! I had a great group of core friends, and many acquaintances who could be called upon to go out for something fun. Another plus for me was that I had a roommate that I really got along with. We had our own sets of friends and didn't hang out much together outside of the house. But we lived together, so we hung out at home quite a bit. And of course, my girlfriend, who was my friend first, has an adventurous spirit and it was our shared interests in so many different areas that eventually brought us to dating.

Discovering Spanish culture

I enjoy learning new things and experiencing new cultures. The wealth of culture that Spain has is enough to satisfy one for a lifetime. Once you begin to take part in their celebrations and festivals, even if isn't something you'd normally do, you begin to better understand the people with whom you are living. This makes for better relationships and a deeper experience. I still smile everytime I see a tomato and think about La Tomatina, or if I see a roscón de reyes in a movie, I get nostalgic.
TMax eating two roscas de reyes
It's good to be one of the 3 Kings

Daily Spanish language

I moved to Spain to learn the language. At first it was like drinking water through a firehose, and I struggled to understand and respond. But little by little, I gained vocabulary and confidence, and before I knew it, I could walk into any situation and be comfortable with the language. Watching tv shows, and going to the theaters, I could surely practice listening, as everything is always dubbed. Then, getting into Spanish theatre and watching live performances all in Spanish, gave me a sense of really living in the country.


Pintxos, or pinchos, or delicious portions of food that bring together friends and family, are a mainstay in the culture of Navarra/Pais Vasco and other parts of Spain (where they're called tapas).  There are even contests amongst the bars to see who has the best pintxos in the land. It isn't just the convenience and quality of the food, it's also the social aspect of "going for pintxos" that really makes the concept so memorable.
My first time eating pintxos in San Sebastian

Cheap wine

I'm not talking about Don Simon, a low-quality cheap wine, but the good stuff that they write magazine reviews about. Wine in Navarra and La Rioja is internationally renowned and when you live close to where they make it, and when you have friends in the business, the price is much cheaper. I was not a big wine drinker before, but I was so impressed by the Spanish wine, that I chronicled drinking it for one full year!

Train with TMax

My weekend hobby of coaching and leading workouts in the park that fruitioned into what I now call my career as a Fitness Professional, all started with a simple desire to train pull ups more and workout outdoors. My au pair family took me to a place, that once I saw it, I knew that I would love to train there: Parque de las Mujeres (Women's Park), which later had its name changed to Parque de las Pioneras (Pioneer Women's Park). Either way, we simply called it Lezkairu, after the neighborhood it was located in.

After just over two years of leading Saturday classes, and about 18 months of running personal and group fitness training programs, it was time for me to leave Spain. Fortunately, the group there enjoyed the idea of Saturday training so much, that they continue meeting for a free workout to this very day under the name Train with TMax.

Hanging out at Plaza del Castillo

For me, this was the most Pamplonian thing to do, go and have a drink or an ice cream in the city's main square. Whether the square was full of random people, tourists, kids, and families, or if there was a concert or book fair taking up the square, it just seemed like the city's livelihood was emanating from this place.

From here, you could even take a walk down Carlos III or Paseo Sarasate and still get that feeling of life and activity. There are a number of other iconic places that I enjoyed visiting like Caballo Blanco with it's views of the mountains, or the immense Ciudadela (and old pentagonal fortress) and the surrounding park.

Weekend excursions

Navarra is a treasure trove of contrasting landscapes (lush jungles in the west, a desert in the south, the sea to the northwest, and mountains in the northeast) and more history than all the textbooks in American public schools combined. Some weekends, after our Train with TMax workout, we would hop in a car and drive no more than 90 minutes and be in some new location that I never knew existed - and many times the Spanish who were with me never knew existed either! I visited over 30 places in Navarra.
Group photo at Foz de Lumbier
Weekend trip to Foz de Lumbier

My car (the half point)

Haha. I don't really miss my car, but the fact that it was taken away from me in such a dramatic fashion makes me miss it. Plus it adds to my next point.

Riding my bike everywhere

So, guess I don't have a car anymore. But I get loaned a bike and my life changed. At first riding a bike was a pain and I wasn't used to it. But after a few months, I noticed that I was leaner, my cardio was significantly better, and I never had to drive around the block ten times or pay high garage prices for parking. Then I got a basket on my bike and it was on! "What car? I don't need a car!" -Me

Game night

I love board games. My family has always played them and I am convinced they are partly responsible for how intelligent and humble I am today. With my friends I mentioned before, we would get together and play board games and party games. My favorites were Tabú (Taboo with Spanish words), Zombies (with Pol's mood-setting background music), and this one game that you get to buy stuff and I can't remember the name of it but you just have to trust me it's a lot of fun.
Playing board games in a cozy restaurant
We would play board games any and everywhere

Traveling 90 minutes north to go practice French

Before moving to Spain, I had spent a few years in Belgium pursuing a basketball career and learning French. My french was pretty good and I was about as confident in it as I currently am in my Spanish. However, if you don't use it, you lose it. Thankfully, France is only a short drive from Pamplona and I could go to the beach town of Hendaye and practice all the French I wanted, while relaxing at the beach.

I don't need your daggum comments... but if you really want to leave one, go for it ;-)


La gente puede hacer un lugar, bueno o malo, parecer muy guay. Y cuando ya tienes gente alrededor de tí que te hace feliz, pues... estarás feliz. Tenía un grupo así, además de unos conocidos que siempre estaban listos para pasarlo bien. Otra cosa, tenía un compañero de piso muy agradable. Teníamos nuestros propios amigos y no salimos mucho juntos. Pero vivíamos juntos y en casa pasamos unos ratos juntos. Por supuesto, mi novia, quien era mi amiga antes de ser mi novia, es muy aventurera y los intereses compartidos que tenemos son por qué estamos una pareja.

Descubrir la cultural Española

Me gusta aprender cosas nuevas y experimentar las culturas nuevas. España tiene tanta cultura que es más que suficiente para una vida entera. Cuando empiezas a participar en las fiestas, mismo si no es algo que harías normalmente, empiezas a entender la gente con quien vives. Por eso tendrás mejor relaciones y una experiencia más profunda. Sigo sonriendo cada vez que veo un tomate y pienso en La Tomatina, o si veo un roscón de reyes en una pelí, me pone nostálgico.

TMax eating two roscas de reyes
Qué guay ser un de los tres reyes

El idioma español diariamente

Me mude a España para aprender el idioma. Al principio era como beber agua de una manguera, y me esforcé entender y responder. Poco a poco aprendí más palabras y gané tanta confianza que pudé entrar en cualquier situacion y hablar sin problema. Miré televisión y fui al cine porque pude practicar español como todo está siempre dublado. Luego, fui al teatro y espectáculos en español y me sentí como un lugareño de verdad.


Pintxos, o pinchos, o porciones de comida deliciosas que unen los amigos y la familia, son una gran parte de la cultura de Navarra/País Vasco y otras partes de España (se llaman tapas en otras partes). Hay concursos entre los bares para ver quien hace el mejor pincho en todo Navarra. No es sólo la conveniencia y calidad de los pinchos, pero también el aspecto social de "salir por tomar pinchos" que es tan memorable.
La primera vez he comido pinchos en San Sebastian

Vino barato

No hablo de Don Simón, un vino corriente y barato, pero los buenos vinos de que escriben en las revistas. El vino de Navarra y La Rioja es conocido international y cuando vives cerca de donde lo producen, y cuando tienes amigos en la industria, el precio se baja mucho. No me gustaba tanto vino antes de mudarme a España, y estaba tan impresionado que escribí un articulo de mi experiencia bebiendo vino español durante un año!

Train with TMax

Mi carrera actual como profesor de fitness empezó de mi afición por entrenar dominadas al aire libre, y luego se convirtió en los clases gratis los sábados en el parque. Mi familia au pair me llevó un día al parque y sabía yo que iba a ser un buen lugar para entrenar, que se llamaba Parque de las Mujeres, y luego Parque de las Pioneras, aunque siempre lo llamamos Lezkairu, por el barrio.

Después de dos años entrenando a la gente los sábados, y 18 meses de dar clases de fitness entre semana a los clientes, ha llegado la hora para irme de España. Afortunadamente, el grupo allí les gustó tanto a los entrenamientos de sábado, que sigue hoy en día uniéndose para entrenar bajo el nombre Train with TMax.

Pasando un rato en Plaza del Castillo

Para mí, esto era la cosa más Pamplonés hacer, ir a la plaza y tomar algo o comer helado. Si había mucha gente, turistas, niños y familias, o si había un concierto o feria de libros en la plaza, parecía que la energía de la ciudad nació aquí.

Desde aquí se puede andar Carlos III o Paseo Sarasate y todavía tendría la sensación de vida y actividad. Hay otros lugares que me guste como Caballo Blanco con sus vistas de las montañas, o la gran Ciudadela (un antiguo fuerte pentagonal) y el parque alrededor.

Excursiones los findes

Navarra tiene un paisaje muy contraste y diverso (selvas verdes al oeste, un desierto en el sur, el mar al noroeste, y las montañas al noreste) y más historia que todos los libros de los coles americanos juntos. Algunos findes, después del workout Train with TMax, vamos en coche no más de 90 minutos para descubrir un nuevo lugar - a veces los españoles conmigo tampoco han conocido estos lugares! Visité más de 30 lugares en Navarra.
Group photo at Foz de Lumbier
Aventureros en Foz de Lumbier

Mi coche (el medio punto)

Jaja. No le echo de menos a mi coche de verdad, pero el hecho que se me lo quitó en una manera tan dramatico me hace echarle de menos. Además, va bien con mi próximo punto.

Andar en bici por todas las partes

Pues, parece que no tengo más mi coche. Pero me tomé prestado una bici y mi vida cambió. Al principio andar en bici me molestaba y no me la había estado acostumbrado. Pero después de unos meses noté que yo era más fino, mi aguante era mucho mejor y no más tuve que ir en círculos buscando aparcamiento o pagar mucho por un garaje. Y cuando puse una cesta en la bici, ¡venga! "Qué coche? ¡No lo necesito!" -Yo

La noche de los juegos de mesa

Me encanta jugar juegos de mesa. Mi familia siempre los ha jugado y estoy convencido debido a ellos soy más inteligente y humilde hoy. Con mis amigos susodichos, quedamos para jugar juegos de mesa como Tabú, Zombies (Pol pusiera música dramática) y un juego donde puedes comprar cosas y no me acuerdo el nombre pero tienes que confiar en mí que era muy divertido y chachi chulo guay.
Playing board games in a cozy restaurant
Jugaríamos los juegos de mesa en todas las partes

Viajar 90 minutos para practicar francés

Antes de mudarme en España vivía unos años en Belgica intentando jugar baloncesto profesional y aprendiendo francés. Mi francés era bastante bueno y tenía el mismo confianza que tengo ahora con español. Sin embargo, si no lo uses, lo pierdes. Afortunadamente, Francia es un viaje en coche corto desde Pamplona y podía ir a la playa/ciudad de Hendaye y practicar francés todo el día.

No necesito tus comentarios... pero si quieres puedas dejarlos ;-)


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